Polución atmosférica

La contaminación atmosférica es un tema complejo que hay que relacionar con la presencia de contaminantes sólidos y gaseosos incluyendo contaminantes primarios y contaminantes secundarios derivados del tratamiento de los primeros y las reacciones químicas que se producen entre ellos. Si os parece bien, hoy examinamos el caso de los contaminantes principales: sus orígenes, efectos patológicos, las concentraciones actuales en la atmósfera y la evolución de estas concentraciones con el tiempo.

Durante el tiempo que llevamos escribiendo en Zona Catastrófica he leído muchos comentarios de personas que afirman que la contaminación va en aumento, que no se sabe a donde podrá llegar el planeta, en definitiva pintan un paisaje angustioso, desolador e inquietante. Obviamente muchas de estas personas se dedican a repetir lo que han visto y oído en los medios de comunicación tradicional: prensa, radio y televisión.

¿Qué es realmente la polución atmosférica? En realidad, cuando hablamos de polución nos referimos básicamente a la contaminación del aire en las ciudades. La buena noticia es que se ha reducido considerablemente en comparación con décadas anteriores.

Es triste ver cómo los rumores se abren paso delante de la cara de los datos científicos y objetivos. Los rumores, que no tienen nada de inocentes nacen, crecen y se extienden por la sociedad pese a que no resulte tan obvio como parece que la contaminación ha ido en aumento.



El rumor puede deberse a un sesgo en los informes que utilizan los medios de comunicación. En este ámbito, la televisión tiene un poder único para crear y difundir el rumor, con imágenes bien escogidos que atestiguan lo que se dice. Por lo tanto, el rumor sigue, y la opinión mayoritaria está convencida de que la contaminación del aire es cada vez mayor. El coche es el principal acusado, el automóvil es efectivamente una fuente de contaminación atmosférica en las ciudades, y todos se sienten responsables de esta situación, de manera que te sientes culpable de «utilizar tu coche». La Autoridad utiliza la habilitación de la opinión pública para aumentar los impuestos sobre la gasolina, el diesel, el tabaco … Estos productos que contaminan y causan daños a la salud (que por otra parte también es cierto).

Creer que el fin justifica los medios, algunos científicos también pueden ser la fuente de este rumor sobre el aumento de la contaminación, que pueden utilizar esta ideología subyacente para solicitar fondos adicionales para la investigación.

Es más cómodo ir en la dirección del viento que tratar de luchar contra ella, los argumentos lógicos no son válidos porque el rumor es irracional en la naturaleza. Para que tengamos idea de lo que ocurre realmente con el aire que respiramos, ¿qué medio de comunicación mantiene contactos con los científicos? Pero si la información proporcionada por los científicos a veces es ridiculizada por los medios de comunicación. Tal fue el caso de la nube radioactiva de Chernobyl.

Los medios de comunicación hablaron de las consecuencias que la «nube» podría tener en España. Esto era estrictamente cierto. La dosis de radiación recibida, en promedio, por la población era de 15.5 milirem (mrem), según las regiones (durante el primer año y menos en los años siguientes, dado el corto período de Yodo 131). La dosis de radiación recibida de Chernobyl es muy pequeña en comparación con la radiactividad natural cuyos efectos pueden ir desde 100 hasta 300 mrem dependiendo de la región, sin ningún tipo de correlación entre cambios en las dosis y los tipos de cáncer. El Yodo 131 se fija en el tiroides y puede causar en los niños, el cáncer de la tiroides. En las zonas más afectadas por la nube en Europa, encontramos un aumento significativo de este tipo de cáncer.

Esta tipo de declaración fue entendida por los medios de comunicación como señal inequívoca de que se estaba ocultando algo grave, se tradujo esta frase en el absurdo: ¡la nube no va a pasar la frontera! (como si las nubes radioactivas entendieran de mapas políticos).

¿Podemos atribuir todas las enfermedades a la la contaminación del aire? Tomemos el caso del asma en los que la frecuencia de crisis es cada vez mayor.

Los contaminantes del aire como el polen, el moho, los ácaros del polvo, etc …, puede causar, para las personas con sensibilidad a los alergenos un proceso de inflamación de tejidos. Los alergenos son sustancias intermedias que provocan convulsiones, pero no son la causa del asma.

El asma se caracteriza por espasmos bronquiales debido a la contracción de los nervios que rodean a los bronquiolos y bronquios. La frecuencia e intensidad de los ataques de asma se deben principalmente a la influencia psicofisiológica emocional, estados de ansiedad que actúan sobre el sistema nervioso autónomo que, entre otras cosas, un regulador de la función respiratoria.

Sin embargo, el período actual se caracteriza por un estado de ansiedad para la mayoría de la población de desempleados que buscan trabajo en vano, los que tienen miedo de perder sus puestos de trabajo o la obsesión de la quiebra de algunos empresarios… Es menos embarazoso para causar la contaminación del aire como un factor en los trastornos de salud como la situación socio-económica. Y tal vez, de nuevo, uno de los orígenes del rumor sobre una contaminación creciente.

Durante diez años, el promedio de vida aumenta regularmente 3 a 4 meses al año.

Si la contaminación del aire también fue en constante aumento y alcanzara altos niveles, hasta ahora desconocidos, deberíamos concluir que ¿la contaminación del aire no tiene ningún efecto sobre la salud? o que ¿no existe una relación entre el estado de salud y la vida?

La contaminación ha disminuido significativamente, pero hay una contaminación de la atmósfera de las ciudades que no puede ser ignorada. También se deben tomar medidas para reducir la contaminación y trabajar en el avance de la ciencia y la tecnología teniendo en cuenta los factores sociales y económicos que dominan la situación actual.

El mito de que el tiempo pasado siempre fue mejor

Para algunos, los buenos viejos tiempos se adornan con todas las virtudes, lo que existía antes, cuando el agua y el aire eran puros cuando no había fertilizantes químicos y la comida era natural y saludable.. . Los buenos viejos tiempos existía antes de la vacaciones pagadas, antes de que el desarrollo industrial, o en épocas más distantes cuando la hambruna generalizada y las epidemias que resultaron en la desaparición de la mitad de la población…

¿El agua era pura? Citamos la frase del historiador Leroy-Ladurie, beber vino era una manera de garantizarse una vida larga…  debido a que el agua contenida miasmas, bacterias, protozoarios, no se conocían en ese entonces los organismos de diversas enfermedades, la fiebre tifoidea, la disentería, amibiasis, etc… En cuanto a aire limpio, reproducimos las citas de autores antiguos, publicado por R. Leygonie.

Tan pronto como me fui de la ciudad detrás de mí se quedó el aire opresivo  y el olor de las chimeneas humeantes que una vez se encendían las luces me hacía vomitar los humos pestilentes y el hollín, me siento otro hombre .

Más recientemente, en 1661, John Evelyn enviaron una petición al rey de Inglaterra, dice lo siguiente:

Londres… una nube de humo y azufre corona la ciudad de Londres, tan llena de hedor y oscuridad… ¿Qué pasaría si esta nube infernal y triste de carbón no desapareciera nunca? La gente (de Londres), que respira una niebla impura y espesa, con vapor de hollín y suciedad, creando para ellos mil y un inconvenientes que atacan a sus pulmones, altera el comportamiento de todo el cuerpo provocando catarro, tisis, tos, más frecuentes en esta ciudad que en  todo el resto de la Tierra …

Al comienzo de la era industrial, en 1883, A. Ledereau publicó un artículo en la revista Annals of Physical Chemistry, titulado: Ácido sulfuroso en la atmósfera de Lille, en el que escribió: el aire que respiramos (Lille) deja un regusto amargo en la boca, causa ronquera, malestar en la garganta y bronquitis… En los análisis llevados a cabo durante varios meses se obtuvieron valores de 2,2 cm3 de ácido sulfúrico por m3 en el con aire suave y 1,4 cm3 con fuerte viento…

La concentración de ácido sulfúrico (SO2 o dióxido de azufre) fue de 5900 microgramos (o 5,9 mg) por m3 con fuertes vientos y 3700 microgramos con poco viento. Estas concentraciones son valores medios, lo que sugiere la existencia de picos de contaminación con niveles mucho más altos. No está claro cuántas muertes fueron causadas por esta contaminación, pero las causas de muerte fueron tantas en un momento en la esperanza de vida era apenas la mitad de lo que es ahora.

Concluimos este viaje al pasado hablando de los estragos causados por la niebla asesina de Londres en 1952. Entre el 5 y el 9 de diciembre, la contaminación del aire alcanzó niveles altos con unos máximos registrados los días 7 y 8 de diciembre en el que se anotó una concentración en 24 horas, de 3.800 microgramos de dióxido de azufre (SO2) y más de 4500 microgramos de polvo.

La concentración de SO2 fue 10 veces la concentración del año anterior para el mismo período; el resultado: 4.000 muertes. En comparación con el mismo período del año anterior el número de muertes por enfermedades respiratorias ha aumentado en un 4 a 8 y lo mismo ha ocurrido con las enfermedades cardiovasculares. Se trata principalmente de personas mayores de 45 años que fueron víctimas, y niños menores de un año. Los casos de bronquitis son especialmente numerosos.

¿Te sigue pareciendo que era mejor el aire de antes que el de ahora?

Imágenes: Tumero y Maracay por Cristóbal Álvarez en Flickr

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