Los organismos genéticamente modificados dejan rastros en el agua

Las proteínas expresadas por genes insertados en las plantas de maíz genéticamente modificado se encuentran en los ríos de alrededor de los campos de cultivo, incluso seis meses después de la cosecha.

El barrenador europeo del maíz es la principal plaga. La proteína Cry1Ab de la bacteria Bacillus thuringiensis introducida con los cultivos de maíz Bt parece resistir al insecto.

En Estados Unidos, los organismos genéticamente modificados están lejos de ser algo excepcional: el 85% del maíz es genéticamente modificado. Una de las modificaciones genéticas más comunes tiene que ver con la resistencia a herbicidas o insectos que podrían dañar los cultivos. Para ello se le añaden genes de la bacteria bacteria Bacillus thuringiensis, encontrado en el maíz Bt. Este microorganismo segrega de manera natural una proteína con propiedades plaguicidas, una endotoxina delta conocida como Cry1Ab. Expresada en la planta, la confiere resistencia al barrenador europeo del maíz, una de las principales plagas de insectos que pueden estropear la cosecha. En 2009, el 63% del maíz cultivado en el Medio Oeste estaba genéticamente modificado.

Una de las preocupaciones de los ecologistas es entender el impacto de estos cultivos sobre el medio ambiente. El gen y su producto, Cry1Ab, se limita solamente a la planta viva, o si por el contrario se pueden encontrar en las proximidades del campo.

Los investigadores del Instituto de Estudios de Ecosistemas Cary en Millbrook han tratado de analizar la posible presencia de los productos de los genes de resistencia en la naturaleza. Seis meses después de la temporada de cosecha del maíz, los científicos tomaron muestras en 217 arroyos en el Estado de Indiana, en torno a los campos. Los resultados se publican en la revista PNAS.

En primer lugar se encuentra la presencia de residuos de las plantas de maíz (hojas, mazorcas, tallos …) en el 86% de los arroyos. Este hallazgo no es sorprendente, ya que algunas formas de defender la agricultura actual consiste en dejar los tallos de maíz después de la cosecha para evitar la erosión.

Cry1Ab en el agua

Si los residuos vegetales ya no están vivos, cantidades detectables de Cry1Ab se encuentran sin embargo en los residuos de maíz Bt, en concreto en el 13% de los sitios analizados. Además, la búsqueda de la proteína directamente en el agua mostró que casi una cuarta parte de los sitios analizados (23%) contiene trazas de Cry1Ab disuelto. La proteína es capaz de persistir durante varios meses en la naturaleza.

Todos los sitios con cantidades detectables de la proteína en el agua se encuentran a menos de 500 metros de los campos. Sin embargo, según la estimación de los investigadores, realizada con datos del Departamento de Agricultura de los EE.UU. en la zona de maíz (el principal área de maíz en los Estados Unidos, que consiste esencialmente en Illinois, Indiana y Iowa), el 91% de los cauces se encuentran a menos de 500 metros de los campos. Un gran número de corrientes adicionales, por lo tanto son susceptibles de estar contaminadas con Cry1Ab.

Si bien demuestra la la presencia de la proteína con propiedades insecticidas en algunos ríos, el estudio en cuestión no se extiende en el análisis de las consecuencias ambientales. Las concentraciones encontradas parecen ser muy débiles para tener un impacto en las poblaciones de insectos o en las corrientes de agua. Además, la proteína puede ser parcialmente degradada y perder sus propiedades. Sin embargo, parece necesario estudiar más a fondo para obtener respuestas concretas a estas preguntas, sobre todo porque los estudios preliminares habían sospechado ya que los restos de maíz Bt afectan a la vida acuática.

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