La ONU advierte: cuidado con la contaminación de los océanos

Plásticos de desecho y las emisiones de fertilizantes de fósforo representan un peligro real para los océanos del mundo: esto es lo que pone de manifiesto el último informe del PNUMA, las Naciones Unidas para el Medio Ambiente.

Se trata de un alegato en favor de una transición al que aparece en el último informe de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, publicado esta semana y del que se puede leer en su versión en Inglés: UNEP Yearbook 2011, el Anuario PNUMA 2011. La organización (que depende de la ONU) afirmó que la influencia de la actividad humana sobre el cambio climático y los compromisos asumidos en la cumbre de Cancún. También pone de relieve los efectos de la contaminación sobre la salud humana y, en particular, su posible contribución a las enfermedades auto inmunes como la diabetes tipo 1, la esclerosis múltiple y la artritis reumatoide.

El informe también pone de relieve dos males que afectan ahora a los océanos: la acumulación de desechos de plástico y los vertidos al mar de los compuestos de fósforo utilizados como fertilizante para la agricultura. Las consecuencias de estos dos parámetros están siendo subestimados.

Esta foca ha encontrado un collar ciertamente original, pero le supone algunas desventajas a la hora de encontrar pescado. Estos mamíferos son víctimas habituales de las redes de pesca perdidas. Menos peligroso, este plástico ornamento eventualmente se puede romper con el uso. Pero a su vez en pequeñas partículas puede ser ingerido por muchos organismos. © British Antarctic Survey

Entre 1950 y 2008, la producción de plástico ha seguido una curva exponencial, por ejemplo, de 100 millones de toneladas (para los productos más comunes) en 1990 a más de 250 millones de toneladas en 2008. La producción entonces se desplomó a 230 millones de toneladas en 2009, debido a la crisis económica, dice el PNUMA. El reciclaje de plásticos se encuentra en desarrollo, pero varía mucho entre países: en Europa, los mejores estudios hablan del reciclaje de un 84% de la producción y el peor de sólo el 25%.

La distribución, basada en modelos de los residuos de plástico depositados en los últimos diez años en el océano. Cabe señalar cinco áreas de concentración, dos en el Pacífico, dos en el Atlántico Sur y el Océano Índico. © 2008 IPRC

Y lo que no es reciclado termina en el mar. Las áreas de concentración de residuos plásticos en el océano (ver diagrama anterior) son conocidas, aunque su alcance es discutible. Sabemos que esta acumulación de residuos no es el único peligro. Este tipo de residuos contaminantes es peligrosa para los organismos marinos. Los microplásticos, que afectan hasta el plancton, están afectando a la cadena alimentaria y podrían estar comenzando a formar parte de la dieta humana.

El informe también analiza la producción de fósforo, cuyo principal destino son los fertilizantes fosfatados, que han crecido explosivamente en los últimos decenios. Una primera consecuencia es la eutrofización de los ambientes acuáticos. Un estudio de 2009 citado por el informe (Eutrofication of U.S. Freshwaters: Analysis of Potential Economic Damages, Dodds et al, 2009) estima que el coste de la contaminación en los EE.UU. (en agua dulce) a 2200 millones de dólares al año (1,6 millones de euros).

Las fuentes de fósforo desde hace mucho tiempo se mantuvieron bajo el dominio de las renovables: el guano, el estiércol y los excrementos humanos. Durante muchas décadas, este elemento indispensable de la agricultura se debe principalmente a la minería (fosfatos). © Cordel et al., 2009

Esta producción enorme y creciente también plantea la cuestión de la posible escasez. Si bien la principal ha sido durante mucho tiempo el estiércol , la minería en las minas ha dominado el mundo desde 1960 y ahora llega a cerca de 20 millones de toneladas, frente a 3 millones para el estiércol. El informe detalla los estudios actuales, debatiendo sobre la futura producción de fósforo de los recursos geológicos no renovables.

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