Fukushima: la esperanza de laa descontaminación utilizando algas

En Fukushima, la esperanza ppara una descontaminación del lugar uede venir de la mano de las algas. Las especie microscópica Parachlorella sp. Binos, probada en las universidades japonesas, tiene la capacidad de absorber y fijar rápidamente los elementos radiactivos. Una forma de tratar los millones de litors de agua contaminada almacenada en la tierra y, ¿por qué no? en las aguas costeras.

Sabíamos que las bacterias que comen petróleo se utilizan para limpiar los vertidos de petróleo, pero en esta ocasión, la noticia que traemos a zona catastrófica tiene que ver con el hecho de que existen algas capaces de eliminar los elementos radiactivos del agua. Un nuevo producto de descontaminación fue presentado a mediados de julio, desarrollado por la compañía Kaneka y el Instituto Kitasato.

A lo largo de la costa noreste de Japón, alrededor de la planta destrozada de Fukushima la radiactividad se extiende en el mar y si de acuerdo con TEPCO, el agua más contaminada se ha almacenado en el suelo hasta que encuentran un solución, las fugas de la planta siempre suponen nuevos vertidos contaminantes al medio ambiente.

Para el tratamiento de las aguas más peligrosas, el operador de la planta en asociación con Areva, ha tratado de utilizar zeolitas. Estos minerales, con su gran porosidad, tienen la capacidad de retener los contaminantes como una esponja. Pero el proceso es largo, muy costoso e ineficaz en última instancia.

Las algas Parachlorella sp. Binos vistas por microscopía electrónica. En el círculo amarillo en la parte superior izquierda es el conjunto total de elementos fijados por el organismo. © Japan Biomass Corporation

Las algas como liquidadores

Las algas también fijan de manera natural algunos elementos del agua de mar, tales como el calcio o sílice que algunas utilizan para hacer un recubrimiento sólido. Esta es una vía de concentración de contaminantes que afecta a toda la cadena alimentaria. Sin embargo, los investigadores tuvieron la idea de revertir la situación: las algas utilizarían esta propiedad para extraer los elementos radiactivos de aguas contaminadas. En los EE.UU. hace unos meses, la elección de los biólogos de la Universidad de Illinois se ha centrado en la especie Closterium moniliferum. Se las arregla para mantener el cesio y el estroncio 90 en forma de cristales que pueden ser recuperados. En Japón este verano, los equipos de la Universidad de Toho en Tokio y la Universidad de Yamanashi en Kofu han trabajado en la Parachlorella sp. Binos.

A menudo, estas microalgas simbióticas ya se utilizan como catalizador para la actividad de los microorganismos para limpiar los desechos animales y lodos. Frente a la radiactividad, son mucho más baratas y de cinco a veinte veces más eficaces que las zeolitas. Al abordar veinte elementos, sino que también parece más apropiado en la situación en Japón que su homóloga americana. Los experimentos en un litro de agua comparable a la radiactividad para su tratamiento en Fukushima son prometedores: 5 gramos de algas secas pueden extraer el 40% de yodo y cesio, y el 80% de estroncio en el agua en 10 minutos.

Los investigadores japoneses están trabajando en un alga aún más prometedora que la estudiada por los investigadores estadounidenses, Closterium moniliferum vista al microscopio óptico.© Angie Opitz, Bulletins Electroniques

En ningún caso se trata de una solución milagrosa

Un soplo de aire fresco relativamente débil parece beneficiar a Tepco. El operador de la planta, junto con Japan Biomass Corporation, ya han comenzado una prueba de gran tamaño. Pero si la recuperación (al menos parcial) de los elementos radiactivos en el agua contaminada es un gran paso adelante, no resuelve el problema. Este proceso sólo se reduce el volumen de residuos de millones de litros de agua a unas pocas decenas o cientos de kilos de algas.

Mediante la concentración de los elementos nocivos, que hace que el desecho más fácil de manejar, pero más peligroso. En ningún caso, no se elimina ni se destruye la radiactividad. Este método es por lo tanto, sólo un primer paso en una descontaminación larga, casi imposible, de la zona. Queda por ver cómo estas plantas, en vivo, responderán a las altas dosis de radiación a las que se enfrentarán para lograr su cometido…

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