Todo sobre la energía nuclear y los accidentes nucleares

El terremoto y posterior tsunami que devastó a Japón recientemente ha traído mucho tema de que hablar. Temas como los desastres naturales, la impredecibilidad de estos y, por supuesto, la energía nuclear. En esta publicación nos adentramos en esto último, en la energía nuclear. Conozcan qué es la energía nuclear, cómo se produce, una breve reseña y los accidentes nucleares más importantes.

Energia nuclear

El terremoto y posterior tsunami que devastó a Japón recientemente ha traído mucho tema de que hablar. Temas como los desastres naturales, la impredecibilidad de estos y, por supuesto, la energía nuclear.

Esto último obedece a que el impresionante desastre natural ha provocado explosiones de reactores nucleares y varios problemas más en las centrales nucleares, principalmente en la central Fukushima, que están contaminando al aire, al agua y a los alimentos de las zonas próximas a donde golpeó el desastre natural.

Todo esto nos lleva a interiorizarlos más sobre la energía nuclear y sus potenciales riesgos.

¿Qué es la energía nuclear?

La energía nuclear es un tipo de energía no renovable. Recordemos que en este tipo de energía, llamadas también energías sucias, se encuentran los combustibles fósiles como el carbón, el petróleo y el gas. Estos combustibles fósiles desprenden una contaminación sin igual, razón por la cual se pretende que vayan desapareciendo como fuentes de energía.

Regresando a la energía nuclear, debemos mencionar que esta energía no renovable también tiene importantes repercusiones ambientales. Si bien en su producción de energía contamina muy poco, cuando ocurre un problema en las centrales suele ser muy significativo y, además, la energía nuclear produce residuos radioactivos muy peligrosos que duran muchos años, lo que se traduce en un almacenamiento con riesgos severos.

Estos graves perjuicios de la energía nuclear cobraron un gran protagonismo en el accidente de Chernobyl (debajo nos ocuparemos sobre este y otros accidentes nucleares).

¿Cómo se produce la energía nuclear?

La energía nuclear procede de reacciones de fisión o fusión de átomos en las que se liberan enormes e importantísimas cantidades de energía que se usan para producir electricidad.

La fisión nuclear se caracteriza por generar energía mediante la división de núcleos de átomo, en tanto que la fusión nuclear consiste en la liberación de energía cuando dos núcleos se fusionan para formar un nuevo átomo.

Las centrales nucleares utilizan el proceso de fisión nuclear, en donde se emplean átomos pesados como el uranio o el plutonio. Más información.

Pequeña reseña de la historia de la energía nuclear

La primera central nuclear generadora de electricidad para uso comercial tuvo lugar en el año 1956 en Inglaterra. Años más tarde, en 1990, ya existían 420 reactores nucleares comerciales distribuidos en 25 países, que generaban el 17% de la electricidad del mundo.

En sus inicios, la década del 50, la energía nuclear fue muy bien recibida, ya que, por ejemplo, con un solo kilo de uranio se podía producir el equivalente a aproximadamente 1000 toneladas de carbón. Esto es una gran cantidad de energía con un consumo muy pequeño de combustible.

Pero la sonrisa del comienzo feliz no tardo mucho tiempo en comenzar a desaparecer, sobre todo por las muchas voces que comenzaron a alzarse alertando sobre los peligros de la radiación, especialmente si ocurría un accidente en las plantas nucleares.

Y si bien las probabilidades de accidentes graves en una central nuclear bien construida y manejada son bajas, cuando ocurren generan enormes e importantes daños, los cuales llevan a replantear a este tipo de energía.

Accidentes nucleares

Entre los accidentes nucleares podemos mencionar a los siguientes:

Three Mile Island: Esta es una central nuclear de Estados Unidos en la que en el año 1979 tuvo lugar el peor accidente sufrido por un reactor nuclear en ese país. El núcleo del reactor sufrió una fusión parcial pero por el buen funcionamiento del edificio protector solo existió un mínimo escape radioactivo, que no causó grandes daños. De todos modos, la situación que se generó fue muy peligrosa y la opinión pública comenzó a afianzar su mirada negativa en este tipo de energía.

Luego de este accidente, las medidas de seguridad de las centrales nucleares y de sus alrededores aumentaron. Pero lamentablemente, un nuevo accidente nuclear aconteció.

Accidente nuclear Fukushima

Chernobyl: La central nuclear de Chernobyl, localizada en la antigua Unión Soviética, fue el escenario de uno de los peores accidentes nucleares. El accidente tuvo lugar el 26 de abril de 1986 y se produjo por unas explosiones en uno de los reactores nucleares. Estas explosiones largaron importantes cantidades de material radioactivo a la atmósfera que generaron radiación en las proximidades del lugar como en muchas zonas del Hemisferio Norte (principalmente afectó a países de la antigua URSS y a los del Noreste de Europa).

Este impresionante accidente expuso a muchas personas a la radiactividad, las cuales la manifestaron con graves daños e incluso varias personas murieron. El tema también pasa por que los problemas causados por el accidente son a medio y largo plazo. La contaminación no se elimina fácilmente y de hecho, algunas tierras agrícolas resultaron contaminadas por la radiactividad y producto de esta contaminación no podrán usarse por varias decenas de años.

Además, se observaron muchos más casos de leucemia y las personas aledañas al lugar del accidente debieron, y deben, someterse periódicamente a exámenes para controlar su salud.

El accidente de Chernobyl supuso un hecho gravísimo en la energía nuclear, el cual evidencio la falta de medidas de seguridad en algunas centrales nucleares y la poca preparación científica y técnica de algunos responsables de la misma. Esto se traduce en enormes peligros para millones de personas y para todo el medio ambiente en general.

Fukushima: Este accidente nuclear nos ocupa en la actualidad. El mismo se desencadenó luego de un gran desastre natural en Japón, nos referimos al terremoto seguido del tsunami. La magnitud de este desastre fue tal que causó graves daños a algunos reactores nucleares, los cuales explotaron y están contaminando con radiactividad. Incluso ya se han comenzado a observar aguas y alimentos con radiactividad, aunque los expertos manifestaron que esta radiactividad no supone “riesgos inminentes”, lo cual hay que tomar con pinzas, ya que los perjuicios en la salud humana pueden comenzar a manifestarse con el correr del tiempo.

Más información

Enlace sobre energía nuclear

¿Qué es la escala INES (Escala Internacional de Sucesos Nucleares)?

¿Qué pensáis sobre la energía nuclear? ¿Estos accidentes tan importantes deben poner un punto final a este tipo de energía?

Fuente: Tecnun

Foto 1: Central nuclear en Arteyfotografia

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