Mecanismo de adaptación: cambio genético

Un nuevo estudio sobre el carbonero común muestra que la exposición de los padres a un depredador peligroso induce un cambio en el crecimiento de los pollitos. Resultado: se trata de conseguir las alas más pequeñas pero más grandes… ¡para escapar mejor!

La falta de alimentos, las bajas temperaturas, la presencia de un peligro… son parte de las difíciles condiciones de vida por las que los animales, como los humanos, alteran su comportamiento o fisiología para sobrevivir. Pero de acuerdo con la teoría de la evolución propuesta por Darwin, sobre la base de la selección natural, sólo los organismos mejor adaptados sobreviven y pueden pasar a la siguiente generación su material genético.

Pero esta teoría no incluye la posibilidad de transmisión directa a los ajustes propios de los padres de las crías a las nuevas condiciones ambientales. Sin embargo, estudios recientes han demostrado que la alimentación de los ratones podrían influir en el metabolismo de los lípidos de los ratones. Pues además de los genes, los padres pueden transmitir lo que se llaman los cambios epigenéticos, cambios en la estructura del ADN (no secuencial) que inducen cambios en la expresión génica.

Falsos depredadores

Del mismo modo, la sensación de peligro que tienen los padres antes de la concepción de los pequeños podría empujar a las crías a crecer más rápido o más fuertes. Para responder a la hipótesis, Heinz Richner y Michael Coslovsky, dos ecologistas evolucionistas de la Universidad de Berna, estudiaron el comportamiento de los carboneros (Parus major) y sus crías en el bosque Bremgartenwald, en Suiza.

Los paseriformes adultos fueron deliberada y artificialmente sometidos a una amenaza, imitando la presencia de aves rapaces que son sus depredadores naturales (el gavilán europeo o Accipiter nisus) o las aves que no presentan ningún peligro para su supervivencia (el zorzal o Turdus philomelos). Individuos de peluche fueron presentados acompañados de los característicos cantos y ruidos de estas dos aves que sonaban a través de altavoces. Para que pudieran influir en la biología de las células germinales, estas grabaciones sonaron en el momento de la ovulación en las hembras.

Los pajaritos concebidos mientras sonaban las grabaciones son más pequeños, pero tienen las alas más grandes. © Teddy Wilkin

Grandes alas para escapar mejor

Para evitar el efecto de la amenaza la madre siente transmite a la descendencia una pequeña modificación vis a vis que pone de manifiesto la existencia de factores de transmisión por gametos, los pollos fueron criados en el segundo día después del nacimiento por padres adoptivos (que no tenían miedo) y no por sus padres genéticos.

Los científicos descubrieron que las crías de las madres expuestas a las grabaciones de sonidos de los depredadores son más pequeños que los que nacen en el grupo de madres control, pero sus alas crecen más rápido y adoptan un tamaño final mayor. Aunque su pequeño tamaño podría ser percibido como una desventaja, su peso ligero combinado con alas grandes son en realidad un activo que les permite mejorar su rendimiento en vuelo y escapar de los depredadores más eficiente!

Rápida adaptación ante el peligro

El mecanismo de transmisión de este rasgo a su descendencia en realidad no ha sido discutido en el artículo publicado en Functional Ecology. Pero los investigadores, que no creen mucho en el azar, se dejan seducir por la idea de que este proceso podría resultar de un mecanismo de adaptación, habilitado por el aumento hormonal a causa del estrés inducido por el canto de los depredadores en las madres antes de la fertilización.

«En este caso, el efecto de la madre puede influir en la distribución de los recursos a las diferentes funciones de crecimiento en los hijos«, explican. Por lo tanto, han «demostrado por primera vez, a través de la manipulación del medio ambiente y no hormonales, que el riesgo de depredación podría inducir efectos maternos de adaptación en las aves

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