La planta carnívora que no sabía cazar y el murciélago que no tenía cueva

Cuando una planta carnívora poco habilidosa en la captura de insectos se encuentra con un murciélago en busca de refugio, esto da lugar a una relación entre especies muy original, donde todo el mundo se beneficia.

Cuando no eres bueno en algo, lo mejor es ser creativo para lograr tus fines con una estrategia diferente. Una planta carnívora ha entendido esto mejor que muchos humanos que leen libros de autoayuda. Si bien parece mucho menos habilidosa que sus compañeras para atrapar insectos, ha desarrollado un sistema que le permite comer, mientras que da refugio a un animal pequeño.

Las plantas carnívoras del género Nepenthes crecen en suelos pobres en nutrientes, y por lo tanto necesita de un suministro de nutrientes adicionales. Por lo general, las capturas de los artrópodos, principalmente insectos que se acercan, atraídos por las moléculas de olor emitido por la planta. Las hojas en forma de cono son un recipiente en el que las presas quedan atrapadas y el líquido en la base del cono, a continuación, hace que el insecto quede pegado y sin salida.

Los biólogos de la Universidad de Brunei Darussalam han descubierto que una planta carnívora, la Nepenthes rafflesiana elongata, es muy diferente. En primer lugar, desde e punto de vista morfológico, la planta tiene hojas que son hasta cuatro veces más largas que las de las especies vecinas. Además, esta planta carnívora sólo produce pequeñas moléculas especiales de olor perceptible por el hombre y la captura de insectos es alrededor de siete veces menor que la de plantes similares.

Para sobrevivir, decidió pedir ayuda a un ser mucho más grande: un murciélago (Kerivoula hardwickii hardwickii). Los investigadores han notado, gracias a una expedición de seis semanas en las selvas de Borneo, que entre las 223 plantas estudiadas, el 29% contenía un murciélago en su interior. Machos o hembras, al parecer, los mamíferos voladores se dejan caer fácilmente en la trampa.

El científico Ulmar Grafe en su lugar de trabajo, en el campo de Kuala Belalong Center de Brunei Darussal. © Grafe Ulmar

Los autores del artículo publicado en la revista Biology Letters afirman: «es un caso único de mutualismo animal-planta en el que los nutrientes son suministrados por el animal y no al revés.» Porque en realidad, el murciélago no es comido por la planta. La forma cónica de las hojas proporciona protección a los mamíferos que aprovechan para descansar confortablemente a salvo de los depredadores, la lluvia y el sol. Además, las hojas son lo suficientemente grandes para dar cabida a una madre y su cría, pero lo suficientemente pequeña para que el animal no necesite aferrarse a la pared.

El líquido en la parte inferior de la hoja, diseñado para digerir los insectos, es menos abundante en las hojas aéreas (en las que se encuentran los murciélagos) que en las hojas terrestres. La adaptación morfológica se combina con una adaptación fisiológica para mayor comodidad de los mamíferos.

El murciélago está más ancho que pancho, pero ¿qué pasa con la planta? Los científicos han demostrado que el murciélago se involucra en cierta manera en la alimentación de la planta. De hecho, las heces de los murciélagos, se excretan en la hoja, se recuperan y son digeridas por las plantas carnívoras. Según las estimaciones, esta comida le daría un 33,8% del nitrógeno total necesario a la planta. una ingesta de nutrientes importantes. «Esta relación mutualista parece estar restringida a Borneo e implica a los K. hardwickii, una variedad de N. rafflesiana

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