El coral se reproduce a la luz de la luna

El coral es sensible a la luminosidad de la luna. De hecho, es necesaria una mezcla sutil de la luz solar y lunar para lanzar los gametos en el mar para que se reúnan y perpetúen la especie después de un hermoso ballet.

La reproducción de los corales es un mecanismo misterioso que ha sido durante mucho tiempo ignorado por los científicos. Si bien el mecanismo de reproducción asexual es bastante simple, ya que nuevos individuos crecen por gemación de un pólipo parental, para ampliar la colonia o colonizar otros fondos marinos, la reproducción sexual es, a su vez, mucho más compleja y especialmente fascinante.

El coral, los cnidarios, y las anémonas de mar están fijadas. El encuentro entre machos y hembras es un evento comprometido, así que se ha desarrollado una estrategia sorprendente. Los gametos de color rojo caen en el agua, en un espectáculo que dura muy poco tiempo y que fue observado por primera vez en 1981.

Este desove ocurre una vez al año, durante un proceso nocturno que sólo dura unas pocas horas, un momento de sincronización perfecta entre todos los corales de una colonia. Esta sincronización aumenta en gran medida las posibilidades de encuentro y unión de los gametos masculinos y femeninos para producir un huevo que a su vez se convertirá en coral.

Uno de los elementos más curiosos del proceso tiene que ver con su sincronización, pero los científicos aún no saben cual es el factor determinante para que se produzca. La preparación de antemano, es decir, la maduración de las gónadas a punto de caer gametos fértiles el día D, es controlado a largo plazo y sería dictado por los cambios en la temperatura o la longitud de los días y por la noche.

El coral lanza su gametos masculinos y femeninos en una o dos noches al año, pocos días después de la luna llena. © thelning, YouTube

La hora azul

Pero la señal de la liberación de gametos en sí podría ser biológica, química o física. Sin embargo, todas las sincronizaciones observadas tienen lugar pocos días después de la luna llena, las fases lunares han asumido desde hace tiempo un papel decisivo. Si bien los coeficientes de la marea dictados por la luna pueden tener algunas funciones biológicas importantes, los investigadores de las Universidades de California, Santa Barbara y el Duque estaban más interesados en el brillo de la Luna.

Cuando el sol se pone por debajo del horizonte, el cielo es de color azul profundo, un fenómeno conocido como la «hora azul«. Es sobre el horizonte durante la fase de salida de la luna, con la luna llena en el horizonta y pese a que la luz de la luna no se desplaza ni afecta en comparación con la luz del sol, la presencia de la estrella y su posición en el cielo pueden hacer variar el brillo general al atardecer.

Los científicos creen que estos cambios en la luz celestial podría ser la causa de las proyecciones de la sincronización de los gametos. Han medido los cambios del espectro de luz debajo del agua (según la percepción de los corales) en Islas Vírgenes durante seis días alrededor de la Noche de Luna Llena, y mostró una correlación entre los dos eventos.

Las fases de la Luna son probablemente la clave para la producción de gametos por el coral. © Z5, Flickr, CC by-nc-sa 2.0

Durante la luna llena, la luz en el fondo del mar es de color azul cuando la puesta del sol se produce, se produce un pequeño «apagón» pero luego rápidamente cuando la luna aparece vuelve a haber luz azul. El mismo fenómeno se produce en los días siguientes, pero el tiempo entre la puesta y la aparición de la luna está creciendo, alargando la duración de la hora azul. Observado al mismo tiempo, el coral Acropora Millepora deja caer sus gametos durante la tercera la cuarto noche después de la Luna Llena.

Los autores del artículo publicado en The Journal of Experimental Biology especifican una correlación que no prueba una causa y efecto, pero para ellos este fenómeno óptico sería una posible causa biológica, su objetivo es probarlo.

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