Las hormigas zombies nos descubren nuevos hongos alucinógenos

Las hormigas también pueden estar bajo la influencia de los hongos alucinógenos en sus cambios su comportamiento. Cuatro nuevas especies de estos microorganismos, tóxicos para los insectos, se han descubierto en la selva amazónica.

La naturaleza está llena de fenómenos sorprendentes y misteriosos. Entre ellos, las hormigas-zombies merecen, sin duda, uno de los mejores lugares en la clasificación. Estos insectos sociales, de organización jerárquica y cuyo comportamiento suele ser enteramente dedicado al bienestar de la colonia, de repente pierden la cabeza, porque los hongos les hacen alucinar.

Entre las interacciones hormiga-hongo, a algunos les va muy bien en el mantenimiento de relaciones pacíficas (simbióticas). Estas son las hormigas cortadoras de hojas, que utilizan estas piezas del área de cultivo de hortalizas como una especie de hongo, que vive sólo en las colonias de hormigas. Los hongos encuentran el alimento ideal para su desarrollo, y las hormigas pueden a su vez alimentarse de ellos.

Las hormigas arbusto trepadoras-zombis …

Por el contrario, algunas hormigas viven demasiado cerca de los hongos, hasta el punto de que los alucinógenos toman sus «cerebros» cambiando su comportamiento. Estas hormigas han sido durante mucho tiempo conocidas como hormigas zombies, pero los científicos continúan con la intriga, tratando de aprender más acerca de este hongo alucinógeno. En una publicación reciente publicado en la revista PLoS One, tres biólogos de las universidades en Brasil, EE.UU. y Reino Unido, han identificado cuatro nuevas especies de microorganismos.

Las esporas, elaboradas a partir del anamorfo del hongo (forma asexual) difiere entre especies. © Plos One.

En la región de selva tropical del Amazonas, en Minas Gerais en Brasil, los investigadores tomaron muestras, después de observar el extraño comportamiento de las hormigas zombis. Una vez infectadas por esporas del hongo y por un proceso aún misterioso, los insectos son poseídos y empiezan a buscar un arbusto en particular. Ellos sólo están interesados en la escalada y en unas hojas de características muy específicas: ubicado a 25 cm por encima del suelo y orientadas al norte o noroeste.

… Y se convierten en fábricas para la producción de esporas

Las hormigas-zombies mueren una vez que han llegado a su destino © Plos One.

Antes de morir, la hormiga se aferra a la parte inferior de la hoja con su mandíbula. Mientras que las moléculas químicas producidas por esta planta son perjudiciales para las hormigas y la matan; el hongo está encantado. Se multiplica, una fábrica de pobres insectos y la propagación de las esporas, estará en funcionamiento durante casi un año.

Las esporas son luego expulsadas y caen al suelo, de preferencia directamente en una nueva presa que pasa. La espora que no tiene tanta suerte puede tomar su venganza en forma de barra de germinar y colonizar una nueva hormiga que se frote, repitiendo el ciclo de vida.

Nuevas especies

Los cuatro hongos que han descubierto pertencen al género Ophiocordyceps, que se caracteriza por la formación de un tallo en el «cuello» de la hormiga, no dejan de ser reconocibles por las diferencias evidentes micromorfológicos (esporas, pero también anamorfos formas y telomorfas, es decir, asexual y sexual). Cada hongo ataca a una determinada especie de hormiga (Camponotus rufipes, C. Balzani, novogranadensis C. melanoticus o C), y, naturalmente, han sido bautizados en homenaje a su anfitrión (Ophiocordyceps, seguido del nombre de la hormiga a la que zombifican).

Los nombres de las especies ya se han presentado al Index Fungorum, un referente internacional en relación con la taxonomía de los hongos. Las muestras de ADN fueron hechas, y los respectivos genomas de cada hongo pronto serán analizados para verificar su clasificación y relaciones filogenéticas.

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