Las ballenas también sufren quemaduras solares

La piel de la ballena también es sensible al sol. De acuerdo con los resultados de un estudio llevado a cabo por un grupo de científicos, la destrucción de la capa de ozono podría ser responsable de las lesiones observadas en la piel de los cetáceos.

¿Por qué las ballenas, como esta ballena azul, desarrollan tantas quemaduras solares? © Mikebaird, Flickr, CC 2.0

Si el sol es esencial para nuestro bienestar físico (su luz promueve la síntesis de vitamina D) y psicológico, no es menos peligroso para la salud. A pesar de todas las campañas de prevención, cada año se detectan más cáncer de piel debido a los rayos ultravioleta o a la exposición prolongada o intensa al sol. El problema es aún peor debido al deterioro de la famosa capa de ozono, la manta que cubre la estratosfera de la Tierra y filtra algunos rayos UV, es cada vez más fina…

Nuestros primos los animales también pueden ser víctimas de un exceso de sol, como se ha demostrado en estudios de laboratorio sobre el melanoma, existe poca documentación disponible sobre las especies en su entorno natural. Los investigadores se interesaron entonces por el caso especial de las ballenas y sus comentarios fueron publicados en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Debido a la falta de pelo, la piel de las ballenas está siempre desnuda, para la respiración, la lactancia y para socializarse, las ballenas coquetean con regularidad con la superficie. Estos mamíferos marinos están constantemente expuestos y sin protección al sol y sus rayos nocivos. Esto parece tener consecuencias, ya que desde hace varios años, los científicos han observado lesiones en la piel sorprendentemente similares a los asociados con la exposición prolongada a la luz del sol.

Los cetáceos, como esta ballena azul, son probablemente víctimas de la destrucción de la capa de ozono.

Para comprobar estas observaciones, cerca de 150 individuos de ballenas azules (Balaenoptera musculus), las grandes ballenas (Physeter macrocephalus) y las ballenas de aleta (B. physalus) han sido estudiadas de cerca en el Golfo de California para determinar el efecto de la radiación ultravioleta sobre su salud. Estas tres especies fueron elegidas por su diferencia en la pigmentación de la piel, un parámetro que influye fuertemente en los seres humanos el riesgo de desarrollar cáncer de piel.

Los cachalotes también puede sufrir quemadura solares. © Cianci, Wikipedia

Con las cámaras de alto rendimiento pudieron tomar muestras de la piel de los cetáceos, los investigadores observaron la presencia de un mayor número de lesiones en la piel de las ballenas azules que en las ballenas de piel más oscura. El análisis histológico demostró que las lesiones observadas (edema intracelular, microvesículas …) son por lo general quemaduras de sol sucesivas.

Las células quemadas por el sol (queratinocitos apoptóticos cuyo ADN ha sido dañado) también se han observado en el 95% de las muestras y se ha extendido a las capas de la piel, incluyendo el más basal en el 56% de las ballenas . Además, las lesiones parecían más numerosos durante los tres años de estudio, en el que no pudieron ser detectadas células cancerosas.

Nada puede determinar con certeza el origen de esta evolución. El adelgazamiento de la capa de ozono podría ser responsable, pero las diferencias en la cobertura de nubes también podrían estar implicadas. Cualquiera que sea el factor, el aumento observado de lesiones pueden perpetuarse y dar lugar a cáncer de piel, como la que se observa en los seres humanos que están expuestos con frecuencia. Los cetáceos, ya en peligro de extinción, por lo tanto parecen más vulnerables.

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