Biocombustible que limpia el aire y el agua

La producción de un biocombustible ecológicos asociado a la depuración de las aguas residuales, todo en poco tiempo y barato. Este es el desafío hecho por un laboratorio de EE.UU., donde los investigadores creen haber encontrado la solución verde perfecta.

La naturaleza está llena de recursos que deben ser utilizados de forma inteligente… Según un comunicado de la Universidad de Rochester, los investigadores en el Rochester Institute of Technology están siguiendo esta pista y tratan de producir un combustible ecológico, al mismo tiempo que depuran las aguas residuales de las ciudades.

Todos sabemos que para salvar el planeta, debemos reducir nuestras emisiones de gases de efecto invernadero. Como es difícil convencer a los terrícolas de que no utilicen sus coches algunos ven el biodiesel como la solución, si no es ideal, por lo menos aceptable. De hecho, el biodiesel es producido a partir de plantas (de energía no fósiles y, por tanto renovables), que tienen la característica de absorber CO2 durante su crecimiento. Durante la combustión de los biocombustibles, la cantidad de CO2 liberada sería equivalente a la que previamente absorbida, dando lugar a un equilibrio perfecto en teoría.

El alga Scenedesmus y los biocombustibles podrían ser una alternativa al petróleo. © EPA, dominio público

¿Y si los biocombustibles no fuesen tan ecológicos?

Pero si esta energía de acceso directo es bastante positiva para el medio ambiente, otros problemas se añaden al balance, que podría asemejarse a un desastre. El cultivo de estas plantas requiere de grandes áreas, que pueden proceder de bosques destruidos para la ocasión, de las tierras ya cultivadas para el consumo humano. Ninguna solución es buena porque en un caso afecta a los pulmones de la Tierra, y en otro aumenta el hambre. Además, las plantas como la colza necesitan agua, fertilizantes, pesticidas… la solución está lejos de ser ideal.

Como se ha señalado por parte de la Agencia de Medio Ambiente y Gestión de la Energía (ADEME) en un informe de 2009, lo mejor sería pensar en ir olvidándonos de los llamados biocarburantes de primera generación (a partir de plantas cultivadas específicamente para este uso en el suelo) y centrarse en el biodiesel de segunda generación, producido a partir de residuos agrícolas o microorganismos, y que por lo tanto no requiere espacio de la tierra.

Las algas se pueden cultivar fácilmente en el laboratorio. © A. Weisler Sue, RIT

Las algas tienen muchas ventajas

Los investigadores del Instituto de Tecnología de Rochester están trabajando con algas, que pertenecen al género Scenedesmus y tienen muchas ventajas: es barato, se multiplica rápidamente y no requiere de tierra. Como fotosintéticos unicelulares, sólo requieren un poco de sol y CO2 para producir la respuesta de la fotosíntesis en las plantas de su subcelulares (cloroplastos). La glucosa que resulta proporciona los alimentos, y rechaza sólo los residuos de oxígeno en el aire. Gracias a la experiencia de los químicos, los científicos han mostrado que las moléculas de interés (lípidos) se pueden extraer de las algas para producir biodiesel de oro.

Además de la luz solar y el CO2, que son inagotables, también necesitan agua… y en este caso, las algas no son muy difíciles de convencer porque las aguas residuales de un centro de tratamiento son suficiente. Y eso no es todo: las Scenedesmus son capaces de tranformar las aguas residuales en agua potable. La idea de utilizar las algas para reciclar las aguas residuales mientras producen biodiesel no es nueva. En Dinamarca, consideramos que la cultura de la lechuga de mar (Ulva, la Ulva lactuca) los residuos con la agricultura. La Scenedesmus, que, además de que ocupa menos espacio, parecen eficaces para la limpieza. Incluso agua potable a 99% de su amoníaco y fosfato, y el 88% de sus nitrato. Además, estas algas reducen drásticamente la concentración de bacterias potencialmente patógenas. «Este biodiesel puede compensar el 50% de nuestro consumo de combustible para los equipos que consumen diesel«.

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