Bacterias modificadas genéticamente para limpiar aguas contaminadas con mercurio

Según los científicos, las bacterias transgénicas que pueden soportar altas dosis de mercurio podrían ser utilizado para limpiar las aguas contaminadas por metales pesados. Esto sería un paso adelante para llevar a cabo una «remediación» biológica de ciertas áreas contaminadas.

De acuerdo con el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), unas 6.000 toneladas de mercurio son liberadas cada año al medio ambiente por las industrias química y minera. Este metal pesado que contamina el agua y el suelo dramáticamente es extremadamente tóxico (especialmente en forma de metilmercurio) y se puede integrar en la cadena alimentaria. Sin embargo, el costo actual de remediación métodos de 40.000 a 70.000 dólares por libra de mercurio es de 100.000 a 150.000 dólares por kilogramo.

Al tratar de encontrar un barato y ecológico para limpieza; Oscar Ruiz y sus colegas en la Universidad Americana de Puerto Rico se han desarrollado bacterias genéticamente modificadas. Capaces de proliferar en una solución que contiene 24 veces la dosis letal de mercurio a los no resistentes a las bacterias, las cepas transgénicas creadas fueron capaces de absorber el 80% del mercurio que se encuentra en el líquido en apenas cinco días, según el estudio publicado en Londres por BMC Biotecnología.

Utilizaron la bacteria Escherichia coli modificada para ser resistente a altas concentraciones de mercurio mediante la inserción de un gen que les permite producir metalotioneína, una proteína que juega un papel de desintoxicación en los ratones. Estas bacterias se encuentran a ser dos veces más resistente al mercurio que otras cepas con el gen de la enzima quinasa polifosfato, también se prueba.

Mercurio reutilizable

Según los investigadores, este estudio demostró por primera vez que la metalotioneína «ofrece una resistencia al mercurio y permite su acumulación en las bacterias«, que absorbe, los informes de TV5MONDE. Además, no se absorbe, pero degradada, el mercurio, una vez recuperado por las bacterias en las zonas contaminadas, podrían ser reutilizados en nuevas aplicaciones industriales, dice que el equipo de investigación.

Las bacterias modificadas han demostrado, en el estudio, fueron capaces de eliminar el mercurio de un líquido, «la primera aplicación y el más importante podría ser la de recuperar el mercurio en el agua y otros líquidos,» que Ruiz dijo a la AFP en un intercambio por correo. Sin embargo, el uso prolongado de limpiar los suelos no se excluye, «tenemos ideas de cómo podría funcionar esto«, dijo.

Esta técnica también podría ser «menos perjudicial para el medio ambiente«, como la limpieza se puede hacer a nivel local, sin tener que mover las enormes cantidades de agua contaminada. «En el enfoque que estamos considerando, el agua puede ser bombeada in situ en las columnas que contienen la bacteria cambió y, una vez limpia, el agua puede volver a la página causando la mínima interrupción para el ecosistema«, dijo Ruiz, que también necesita tener la certeza sobre el uso de bacterias transgénicas. Ellos son «seguros», dice. Además, se limita a las «columnas de filtración o de biorreactores, sin que se liberan en el medio ambiente

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