DigiMorph, una biblioteca digital de fósiles en tres dimensiones

Ahora es posible para todos los paleontólogos del mundo examinar en detalle el cráneo del dinosaurio más antiguo conocido… ¡sin salir de casa! La Universidad de Texas tiene una biblioteca digital online llamada DigiMorph a través de la cual se puede acceder libremente a las imágenes en 3D de cientos de especímenes de animales.

La técnica de la tomodensitometría es bien conocida, por ejemplo es la que se utiliza en la medicina diaria para una tomografía computarizada de los pacientes. Durante años, los paleontólogos y zoólogos han comenzado a usarlo para los detalles finos de las estructuras internas y externas de los animales extintos o al borde de la extinción. Así que gracias a los rayos X, sabemos más sobre el cráneo del T-Rex o el alimento de los amonites.

Se puede encontrar hoy en la web de la Digital Morphology Library, o DigiMorph, imágenes en 2D o 3D de unas 750 muestras de animales obtenidos mediante TC con la colaboración de 150 investigadores de varias instituciones y museos de todo el mundo. Hay un video de presentación de la web muy interesante. Las imágenes y la información contenida en este sitio puede ser utilizada y transformada por los profesores, estudiantes e investigadores.

Una imagen de la calavera de los más antiguos dinosaurios conocidos: Herrerasaurus. © Digimorph.org

El paleontólogo Timothy Rowe recuerda su sorpresa cuando fue capaz de utilizar técnicas de imagen para manipular secciones obtenidas por tomografía computarizada del cráneo del famoso Herrerasaurus (los más antiguos dinosaurios conocidos): «Yo podría abrir el cráneo y digitalmente responder a mis preguntas sobre la aparición de su cerebro.» También recuerda la mandíbula de un mamífero pequeño, apenas más grande que una falange de un dedo, «vi las cosas en el modelo numérico que no pude ver el original. Yo podía ver las raíces de los dientes, pude ver el canal de un nervio y si se utilizó un sensor especial en la parte delantera del animal

La tomodensitometría ósea no sólo es útil para los científicos que estudian los fósiles o incluso animales vivos y raros. Esta tecnología también puede ser utilizado para revelar los secretos de los libros antiguos, documentos antiguos y obras de arte. Así, Rowe dice que él y sus colegas del High-Resolution X-ray Computed Tomography Facility están trabajando en el Fondo de la Universidad de Texas, y lo están comenzando a utilizar cada vez más arqueólogos, antropólogos y conservadores de museos de arte. Ellos vienen pidiendo ayuda, por ejemplo para desplazarse por los rollos de papiro digital escaneados por los investigadores DigiMorph.

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